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今天、明天、未來:波士頓動力的一盤大棋
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2019-11-13 12:43:45 今天、明天、未來:波士頓動力的一盤大棋

波士頓動力公司希望制造出具有各種感知系統、驅動系統、規劃系統等的機器人。

【獵云網(微信號:ilieyun)】11月13日報道(編譯:讓妲己看看你的心)】

在世界各地的營銷部門還沒有熟練使用“人工智能”這個術語之前,這個概念曾經總是會讓人想起某種機器人。波士頓動力公司(Boston Dynamics)則是機器人領域最知名的公司之一,這主要得益于其病毒式傳播的機器人行動視頻。但該公司與媒體的對話不多,因此我們抓住機會在上周舉行的2019年網絡峰會上與波士頓動力公司首席執行官Marc Raibert聊了聊。

Raibert出席了會議,在會上討論了波士頓動力公司目前關注的三種機器人,并按時間對它們進行了分類:今天(Spot)、明天(Handle)和未來(Atlas)。在我們的采訪中,他還討論了當前的客戶,潛在的應用,人工智能,模擬,當然還有那些病毒式傳播的視頻。

今天:Spot

對Raibert來說,“今天”指的是在未來一年左右的某個時間段。Spot是屬于“今天”的機器人,因為它已經被運送到早期用戶手中了。事實上,它才上市6周左右。波士頓動力公司希望Spot成為一個平臺,Raibert曾多次將其稱為“機器人的Android”

重約60磅的Spot“不是一個終端應用機器人,”Raibert說。用戶可以添加硬件有效負載,也可以添加通過Spot的API與之交互的軟件。事實上,Raibert參加Web峰會的主要目的是激勵與會者為Spot開發硬件和軟件。波士頓動力公司為Spot配備了arm、頻譜無線電、攝像機和激光雷達,但其他公司也在開發自己的傳感器。

我們說的“Spot”在技術上就是SpotMini。當它繼承了它的老大哥Spot后,就改名了。“The legacy Spot是一個研究項目。目前我們還沒有對它做任何事情,我們現在叫它Spot,是一個產品。”

Spot可以通過使用障礙物探測攝像機來查看欄桿和臺階,從而上下樓梯。它還有一個自主導航系統,可以讓它穿越復雜的地形。Spot可以由人操縱,但內置的電腦可以控制腿和平衡。Spot的速度約為每小時3英里,與人類的行走速度相當。它的前面、后面和側面都有攝像頭,幫助它導航、自動行走和全方位移動。它有不同的步態(慢步,行走,跑步,甚至做作地走路),可以原地轉彎,并有一個“雞頭”模式。最后一個模式意味著它可以將手的運動與身體的運動分離開來,就像許多動物在身體的其他部分運動時可以使一部分保持穩定一樣。

先租后賣

波士頓動力公司計劃制造1000個Spot機器人,其中許多已經發貨。該公司預計到2020年年中完成這一目標。我們很好奇:企業只會買一個機器人嗎?波士頓動力公司做了多少手牽手的事情?

“通常不是一個,通常是一對,”Raibert表示。“或者,我想最多5個——差不多吧。我們有兩條軌道,有自己動手操作的軌道——我們交付機器人、我們進行培訓、我們在那里幫助他們成功。我們希望這些人成功,因為這將有助于建立市場。腿型機器人沒有新興的市場。我們正在努力,所以今年我們要幫助建立這個市場。如果客戶需要的話,我們甚至可以增加一些功能。雖然,很明顯這是資源的平衡和我們認為的機會。而另一種方式則是不加過濾地出售,但提供的幫助和關注要少得多。”

事實上,波士頓動力公司還沒有銷售點。“目前,我們正在出租它們,”Raibert說。“我認為這是一個非常早期的采用者時代。在不久的將來,我們將開始出售它們,但現在我們正在出租它們。這是第一代產品。我肯定會有一些事情需要解決。我們要看看顧客有多粗魯。到目前為止,我們已經取得了很大的成功。我們可能對內部的機器人比他們更粗暴——因為我們知道,我們的工作是找出它們的弱點,并加以改正。”

Raibert不想給出一個Spot機器人的潛在價格,不過,他承認,這些機器人目前以“每月幾千美元”的價格出租。他還說,“每筆交易都是一筆定制交易”,涉及公司租賃多少機器人、租賃多長時間等等。

上周,波士頓動力公司發布了最新的Spot軟件。一個改進是更加自主的導航。“當我說自主導航時,它意味著你可以駕駛機器人通過一個地點,記錄一張地圖,然后告訴它‘我想讓你沿著這條路走’。它可以一次完成,也可以例行完成。你可以告訴它從攝像機收集數據。它可以是一個有效載荷的攝像機。”同樣,Spot是一個平臺。平臺接收更新。

Spot的工作場所

工業機器人往往是靜止不動的。由于Spot可以移動和擴展它的手臂,波士頓動力公司希望Spot可以成為一個更有效的移動操作平臺。至少現在,該公司對制造與人類互動的機器人不感興趣。你會注意到,它所有的機器人都專注于處理人類自己不會、不應該或不能完成的任務。這是一個明確的戰略決定。這些機器人既不是家用的,也不是放在公共場所的。

這也意味著波士頓動力公司可以保護自己的知識產權。Raibert說:“機器人的安全取決于讓它們合理地遠離人類,或者達成協議,讓人們小心使用機器人。”

因此,波士頓動力公司只向企業提供現貨。該公司目前沒有興趣將它們提供給開發人員、愛好者或個人。

Raibert解釋說:“我們正在尋找那些對開發我們認為有增長機會的應用程序感興趣的人。例如,我們正在與一家在建筑公司合作,他們已經在銷售用于進度測量的掃描技術。但是他們有攜帶傳感器的人,我們正在與他們合作,讓機器人攜帶傳感器。擁有一個可以去完全相同地方工作的機器人有很多優勢。因為它不需要很多人。有些建筑公司有數千個同時施工的工地,他們想要對這些工地進行進度監控,但他們可以監控的人數有限。”

在接下來的一年里,你最有可能找到一個Spot的地方可能是倉庫,建筑區域,或者工業設施,Raibert告訴VentureBeat。這不僅發生在美國(波士頓動力公司總部位于馬薩諸塞州的沃爾瑟姆),也發生在日本(波士頓動力公司目前由軟銀擁有)。Raibert證實,這些Spot機器人正在被運往世界各地。

機器人可以使用掃描儀或360度攝像頭,在不危及人類生命的前提下,以更高的精度進行數據采集。例如,在配電公司,有些場所在通電時,人們是不允許進入的,即使檢查可能非常有用。波士頓動力公司已經向這些地方發送了一些Spot,只是目前還處于測試階段。

煉油廠也是Spot的一個很好的用例,因為需要做大量的數據收集和檢查工作。Raibert說,現在這項工作是間歇性的,所以更有規律地進行這項工作對這些設施來說可能是有價值的。Spot曾在一家英國石油煉油廠、一家國家電網配電工廠和一個藤田建筑工地工作過,在那里它可以通過常規收集3D掃描和數據來節省資金。

Spot也有成為娛樂機器人的野心:波士頓動力公司已經測試了能夠讓人們體驗開車兜風的駕駛Spot游戲。你可以控制一個物理點,而不是控制電子游戲中的虛擬角色。該公司還與太陽馬戲團合作,測試人類和機器人如何在表演中合作。

警察和軍隊

關于執法部門和軍方是否應該使用人工智能和機器人的話題已經有很多討論。波士頓動力公司可以接受這樣的客戶,但有一些規定。

Raibert表示:“我們與警察部門的合作有限,只有一些危險品和炸彈小組類型的活動。當他們陷入一個他們不知道是什么東西,然后他們想看一看的情況中,我們就會把機器人送過去。他們在學習,我們在學習。不過,機器人正在這一領域出現。”

幾個月前,Raibert正在一輛從波士頓飛往加利福尼亞的飛機上。當他在芝加哥上空時,他利用機上的Wi-Fi在辦公室的實驗室里驅動一個機器人。他的屏幕上只有3Hz的圖像更新,但這已經足夠了。雖然這個練習只是為了好玩,但它證明了遠距離遙操作是可能的。Raibert指出,遠程操作對警察部隊特別有用,因為他們不關心機器人的自主性,只關心機動性。

“所以我們有很多遠程操作機器人的技術,”Raibert說。“事實上,機器人有一些機載智能,可以管理所有的平衡、機動和避障,這意味著它更容易操作,因為你不在那里行動。你不必擔心你移動的是哪條腿。我們開發這個也是為了操縱機器人。你可以看到一個屏幕,它通過機器人的攝像頭顯示視圖,指向某個東西,它可以去那里,或者拿起那個東西。所以它使用本地智能,然后你可以遠程操作。”

我們還詢問了波士頓動力公司是否有軍方客戶。畢竟,波士頓動力公司最初的“BigDog”是為美國軍方設計的四足機器人。

“我們目前沒有,但未來我們可能會有,”Raibert說。“我們正努力把重點放在危險規避、炸彈探測等方面。我們的合同中有一些條款,規定人們不能給機器人配備武器。他們不被允許傷害他人或恐嚇他人。他們不是士兵。軍方用戶可以用機器人做很多事情:獲取信息,處理危險環境,等等。”

明天:Handle

對Raibert來說,“明天”意味著大約一年半后(即2021年)。Handle是明天的機器人,因為它還在原型階段。這款紙箱物流機器人可以使用視覺系統來定位托盤,并在其他箱子中識別它需要的箱子。

“在大約18個月的時間里,我們已經有了一個可以在倉庫里工作的機器人,”Raibert告訴VentureBeat。“每年大約有一萬億紙板箱被運往世界各地。這是一個基于運輸量的估計數值。這些貨物被裝上卡車,卸下卡車,堆放在托盤上,從一個SKU托盤混合到多個SKU托盤,再裝上卡車,運到零售商店,然后拆箱出售。”

大多數紙箱的工作不是自動化的。這是一項繁重、單調、令人不快的工作。波士頓動力公司看到了利用其移動操控機器人實現這一任務自動化的巨大機遇。“所以我們有了一個機器人,它的人生目標就是能夠看到、撿起并定位一個紙箱子。”

對于那些關注波士頓動力的人來說,Handle是Pick的移動版。“這是有趣的。我不太講Pick,但我們也有shipping Pick。它在一個地方,被設計成去堆料,過不了多久我們就會有堆料。他們現在都使用相同的視覺系統。Pick有一個3d視覺系統,可以看到箱子,可以看到托盤。我們現在有了Handle,這樣機器人就能看到箱子在環境中的位置。它可以本地化,拿起它想要的盒子,走到其他地方,把它和其他盒子塞在一起。”

Handle來了,但Spot仍然是焦點。當我問Raibert公司有多少精力集中在Raibert時,他說大約是50%。但這將很快轉移到Handle。

“我認為我們最大的努力是在Spot,”Raibert 說。“我們在國外生產,但我們管理所有的生產流程。這是我們第一次生產超過五級規模的產品。所以在此之前,一切都是原型。現在,有很多過程涉及到制作,我說了一千個,所以這是一個完全不同的野獸。我們的計劃是在一年半的時間里,利用我們從Spot學到的人力和技能來制造它。”

最終,波士頓動力公司希望制造出具有各種感知系統、驅動系統、規劃系統等的機器人。

未來:Atlas

對Raibert來說,“未來”意味著“永續發展”。Atlas是“未來”的機器人,因為它一直處于原型階段。那么,Atlas會不會走上生產線呢?

“我不這么認為,”Raibert承認。“老實說,Handle是Atlas的后代。因為我們有用過Atlas處理紙箱子,然后我們說,‘好吧,有什么方法能更有效、成本更低呢?’所以,你必須從正確的角度看Handle。它就像類人的Atlas,但它更簡單、自由度更少,這意味著它可以花費更少。可能更快。我們正在做一個旋轉Handle,以獲得更高效的版本。”

Atlas既昂貴又挑剔,它需要一個由特殊人員組成的團隊來保持工作狀態。盡管如此,它的業績還是高于公司創造的任何其他業績。Atlas是波士頓動力公司的研究項目:該公司在Atlas中開發新技術,然后在某個時候將其中的一些技術引入到自己的產品中。

“我認為這是我們的賽車。所有的大型汽車公司都有自己的車隊。它們會讓人興奮不已。它們產生了新技術。他們創造新技術。他們非常昂貴。他們挑剔。這就是Atlas。”Raiber說。

波士頓動力公司利用Atlas開發了用于控制復雜行為的學習和優化技術,同時也開發了用于硬件的新技術。事實上,波士頓動力公司為Atlas開發專用硬件所做的工作與開發專用軟件所做的工作一樣多。

這款人形機器人的最新版本重165磅,配有一個重約5公斤的液壓動力裝置,當機器人工作時可以產生5千瓦的動力。它還有一個3D打印腿,帶有液壓通道、執行器板、閥門位置、空間框架、流形、定制的輕量級組件,等等。

最近,波士頓動力公司嘗試讓Atlas表演一些基本的體操動作。目標是測試快速行為開發優化技術和機器學習,Raibert解釋道。

人工智能與仿真

談到機器學習,我們詢問了波士頓動力公司如何在其機器人中使用人工智能。Raibert喜歡把人工智能分為兩種與他的公司最相關的類型:運動人工智能,相當于讓我們操作我們的身體(站立、行走、攀爬、繞過障礙物等);學術上的人工智能,相當于當我們在頭腦中計劃時發生的事情(弄清楚你需要什么時候離開家才能工作)。波士頓動力專注于前者。

“我把人工智能分成兩部分。我稱之為運動型人工智能和學術型人工智能。我們是運動人工智能的專家。那是什么意思?這意味著人和動物在控制我們的身體、管理我們身體的能量消耗、接收我們周圍的世界以及在面對障礙物或競爭對手時實時機動方面都很聰明。還有一種人工智能,你制定計劃,然后執行計劃。這就是現在人工智能的主要部分——在一個高度抽象世界的地方工作。你沒有與物質世界實時互動,你已經抽象了這個世界。我們把重點放在運動方面。不過,我認為,如果你在運動方面做得好,你就可以讓高級人工智能更容易與你互動。”

換句話說,如果你已經教過機器人如何站立、行走、導航等,那么指導機器人為你處理任務就容易多了。但是波士頓動力不僅僅是做運動人工智能。

“我們在做一些學術人工智能的基礎工作。例如,在我們的倉庫機器人中,我們的系統知道我們必須建立一個托盤。我們需要那邊的箱子,他們可以安排時間。但這都是在這個控制得很好的世界里,它并沒有涉及到(一個)大世界的不確定性。”

當你建造機器人的時候,一種避免大世界的方法是在模擬中訓練它們。波士頓動力公司就是這么做的。

“我們在模擬方面做了很多工作。我認為對于人工智能世界中的很多人來說,模擬作為終端學習設備已經足夠好了。對于我們所做的那種物理實驗,它總是將真實機器人上的物理實驗和仿真結合起來。這兩者是相輔相成的。”

對于波士頓動力公司物理世界仍然要比現實世界好得多,但仿真具有節省成本的優勢。

“如果你有一個只做過仿真機器人的開發人員,他們只會做我們這類工作。但如果有人在物理機器人上做過工作,他們在仿真機器人研發工作中會更有效率,因為他們知道約束是什么,模型的哪些部分是好的,模型的哪些部分是壞的,他們可以繞過這些東西。仿真速度更快,成本更低。有時你可以讓經驗不足的人在獲得所有技能之前在仿真方面取得進展。

病毒式傳播的視頻

Raibert告訴VentureBeat:“從表面上看,波士頓動力似乎有一個經驗豐富的公關部門,但事實上,該公司還沒有一個真正的公關部門。”不過,不知怎的,波士頓動力的視頻似乎總是在網上廣泛流傳。我們忍不住問Raibert,這是否是更大戰略的一部分。

Raibert說:“很有意思的是,我們通過YouTube建立了一個品牌。這對公司來說太棒了。我們不需要從頭開始介紹自己,而且我們的成本非常低。它很有趣。我們是機器人的狂熱愛好者。我們不是只賺錢的風投支持的企業。我們之所以這樣做,是因為我們面臨的挑戰是了解人類和動物身上的關鍵因素,這些因素讓它們在這個世界上活動,并在這個世界上發揮作用。這是一個巨大的挑戰。我們的長期目標是制造能夠應對這種挑戰的機器。商業化是其中之一。這有它自己的興奮和回報。把它交到別人手里,而不僅僅是我們自己手里,這真的很有趣,這為我們所做的工作提供了一個有效性測試和穩健性測試,我們也很興奮。”

簡言之,“當你做這種工作時,你想向人們展示你在做什么,我認為這才是真正的動機,”他說。

有人批評波士頓動力公司的視頻沒有顯示有人在控制機器人。這些視頻沒有任何技術細節。它們顯然注定會傳播開來。這里存在權衡。

“在早期,我們展示了機器人在世界各地執行的一系列任務。有些人認為他們是完全自主的,但其實他們不是。有一個操作人員的,雖然有很多是自主的。我們只是想證明,我們創造的一個有腿的東西可以爬上泥濘的小山,這就是信息。我們從未想到有人要我們描述所有的注意事項。就像,它跑了多久。或者是有個操作人員之類的。如果你看看最近,我們已經在這類限定詞中多加了幾個詞。但我們不想把它變成技術論文。人們經常會發布帶有旁白的機器人視頻。但沒人看他們。看看他們有多少點擊率就知道了。沒有人注意到它們,因為它們淹沒在大多數人不關心的技術細節中。”

我們問Raibert,他還想讓我們的讀者知道什么。他說,雖然“很多商界人士都是機會至上的人”,但他的員工卻不是。“我想我們很多人都是終生主義者,我們是機器人優先的團隊。”

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